Hva er antivirale legemidler?

Antivirale legemidler er en type medisin som brukes til å behandle virusinfeksjoner, inkludert humant immundefektvirus (HIV), herpes, hepatitt og influensa. De er en type antimikrobielle legemidler, en klasse med medisiner som bekjemper skadelige mikroorganismer i kroppen. De andre typene er antibiotika for bakterier, antifungaler for soppinfeksjoner og antiparasittiske stoffer for parasittinfeksjoner.

Som de andre antimikrobiellene administreres antivirale legemidler til pasienten for å behandle infeksjon i kroppen, og er relativt ufarlig for pasienten. Gifter som brukes til å drepe virus utenfor kroppen, kalles viricider. Både antibiotika og antivirale midler er rettet mot å håndtere bestemte organismer. Begge er også utsatt for stoffresistens, hvor målorganismen utvikler en resistens mot stoffet, noe som gjør at det blir mindre effektivt over tid.

Antivirale legemidler virker litt annerledes enn antibiotika, siden virus og bakterier fungerer på forskjellige måter. Mens de fleste antibiotika ødelegger bakterier, hemmer de fleste antivirale bare veksten av målviruset. Antivirale kan ikke brukes til å ødelegge et virus, fordi virusene bruker vertscellene til å replikere, slik at ødeleggelse av virusceller vil utgjøre ødeleggelse av vertsens kroppsceller og forårsake mer skade enn godt. Fordi virus bruker vertscellene til å replikere, er antivirale stoffer mer komplekse enn antibiotika, og oppstod på den farmasøytiske scenen relativt sent. Det var ikke før 1980-tallet, da forskere var i stand til å oppdage de genetiske sekvensene og livssyklusen av virus i detalj, kunne disse antiviralene pålidelig produseres.

I tidligere medisiner kan virus bare forebygges gjennom vaksinasjon, men var vanskelig å behandle når infeksjon hadde oppstått. Vaksiner fungerer vanligvis ved å infisere pasienten med en svak belastning av målviruset, slik at hans eller hennes immunsystem kan utvikle antistoffer mot viruset som vil bekjempe det når infeksjon oppstår. Vaksiner er ikke bare ineffektive mot etablerte virale infeksjoner, men har også problemer med å takle raskt muterende virus som influensa.

I motsetning til bakterier består virus bare av et genom, og mangler cellestrukturer av andre organismer, noe som gjør at de ikke kan reproducere seg selv. Derfor krever de en vert å reprodusere. Antivirale stoffer målretter virus på forskjellige stadier av livssyklusen, og hindrer dem i å reprodusere for å stoppe eller redusere infeksjonsspredningen.

Ulike antivirale legemidler fungerer på forskjellige måter. De kan målrette mot vertscellene, gjør dem resistente mot virusinfeksjon, eller de kan virke på virus i vertscellen, forstyrre deres reproduktive mekanismer for å forhindre spredning av viruset til nye celler. De kan også forhindre samling av viruskomponenter i komplette virale partikler i vertscellen eller frigjøring av viruset fra vertscellen.